Mes meilleures lectures pour redécouvrir Pompéi : 10 livres pour s’initier avec des spécialistes

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Fatigués des ouvrages à destination du grand public ou des présentations clichées qui ne s’émerveillent que du caractère romanesque des ruines de Pompéi ? Dans cet article, laissons de côté les détails vendeurs, mais erronés, et les conseils de visites à peine détaillés pour nous tourner vers des analyses historiques exhaustives et des publications sérieuses. Vous en doutez ? Découvrez mes 10 meilleures lectures pour redécouvrir l’histoire de Pompéi et vous initier à l’archéologie romaine avec des spécialistes du droit, de l’architecture et de l’archéologie.

1 – Les Nouvelles Heures de Pompéi | Massimo Osanna | 2020

Mon avis : Ce livre, édité chez Flammarion, offre une lecture approfondie de l’histoire archéologique de Pompéi. C’est l’une des publications les plus récentes sur les dernières avancées de la recherche. Principalement destiné aux lecteurs avertis, ce bel ouvrage présente les découvertes réalisées entre 2017 et 2018 dans des zones inexplorées. L’auteur donne ainsi une perspective unique sur la ville antique, révélant des informations inédites et offrant un cahier photos exceptionnel qui renforce l’immersion. Passionnant !

Résumé : Le 25 octobre 79 pourrait être la nouvelle date officielle de l’éruption du Vésuve – et non le 24 août comme on le supposa fort longtemps – à l’automne plutôt qu’à l’été, quand la lumière décline et que les récoltes sont terminées. C’est l’une des nombreuses découvertes des fouilles entreprises depuis 2018 par Massimo Osanna, le directeur du site archéologique de Pompéi. Car on pensait tout savoir ou presque sur Pompéi, dont la visite offre littéralement un voyage dans le temps, sans imaginer qu’on pouvait encore y découvrir des trésors.

2 – Pompéi | collectif chez Gründ | 2004

Mon avis : Ce livre s’adresse peut-être à ceux qui sont familiers avec le site de Pompéi ou qui ont déjà eu le privilège de le visiter. Pour ceux-ci, il offre une occasion de retrouver les sensations uniques de cet endroit emblématique. Les photographies exceptionnelles capturées par Araldo De Luca ajoutent une dimension visuelle remarquable, permettant au lecteur de redécouvrir la beauté de cette ville antique. Enfin, le texte accompagnant ces images élève cet ouvrage au rang des plus beaux livres consacrés à la cité antique, créant ainsi une immersion captivante pour tous ceux qui désirent revivre ou découvrir la splendeur de Pompéi.

Résumé : Visiter Pompéi, c’est comme ouvrir une fenêtre sur le monde antique : les rues pavées, le forum monumental, les maisons, les boutiques, les ateliers d’artisans, les fresques et les mosaïques racontent sous tous leurs aspects les derniers instants d’une ville prospère soudain pétrifiée par l’éruption du Vésuve, en l’an 79. Les textes, rédigés par les meilleurs experts en fouilles archéologiques de la région vésuvienne, sont enrichis d’une extraordinaire iconographie réalisée spécialement pour cet ouvrage par Araldo De Luca, l’un des plus célèbres photographes d’art du monde.

3 – Pompéi : art, histoire et vie au cœur des cités ensevelies | Marisa Ranieri Panetta | 2021

Mon avis : Si l’on devait recommander un seul ouvrage, celui-ci s’impose comme un choix incontestable. La clarté du texte, à la fois accessible et érudit sans être excessivement vulgarisateur, en fait une lecture enrichissante pour un large public. Chaque lecteur, qu’il soit amateur ou simple curieux, y trouvera son compte. L’auteur, Marisa Ranieri Panetta, entreprend une exploration minutieuse des facettes de l’art, de l’histoire et de la vie quotidienne au sein des cités ensevelies, mettant en lumière l’extraordinaire héritage de Pompéi.

Résumé : Alliant le luxe d’un beau-livre d’art à la qualité d’informations des meilleurs livres d’histoire, la réédition de ce best-seller, rédigé par les plus grands experts en fouilles archéologiques de la région vésuvienne, nous entraîne dans la fascinante histoire de l’un des plus grands trésors archéologiques de tous les temps.

4 – Pompéi : La vie, les plaisirs, la mort | Eva Cantarella et Luciana Jacobelli | 2011

Mon avis : Plongez dans l’effervescence d’une cité antique avec cet ouvrage d’Actes Sud, rédigé par Eva Cantarella et Luciana Jacobelli. Leur exploration ne se limite pas seulement aux aspects de la vie quotidienne à Pompéi, elle englobe également les influences étrusques, la domination samnite, et l’ascension de Rome à travers le temps. En tant qu’expertes en droit romain et en archéologie, les deux auteures dévoilent une vision complexe de la société pompéienne, abordant des sujets tels que les graffitis, les lupanars, les architectures publiques et privées, ainsi que les œuvres d’art et les objets du quotidien. Grâce à une approche scientifique rigoureuse, ce livre offre une restitution saisissante d’une période qui, bien que lointaine, semble étrangement moderne.

Résumé : Une approche sociologique et non pas archéologique ni architecturale : tous les aspects de la vie des habitants de la riche cité de Pompéi, au Ier siècle, sont évoqués : l’art de vivre, l’urbanisme, les institutions, les conditions économiques, les religions, les rites de la mort. La vie de Pompéi semble renaître de ses cendres et se dessine l’image hédoniste du paganisme antique, d’une essentielle fragilité.

5 – Les doubles vies de la cité du Vésuve | Béatrice Robert-Boissier | 2011

Mon avis : Ce livre offre une analyse approfondie de la réception de Pompéi, explorant comment la découverte de cette cité antique a captivé artistes et écrivains à travers les siècles. L’auteur expose la manière dont le contexte politique, du Risorgimento au fascisme, a influencé les orientations des fouilles, mettant en lumière les portraits d’archéologues passionnés et les avancées techniques qui en ont résulté. En soulignant le rôle diplomatique des fouilles pour le royaume de Naples, l’auteur dévoile les luttes acharnées pour maintenir la confidentialité des recherches malgré les défis historiques, des guerres aux premières fouilles parfois destructrices.

Résumé : Pompéi, la cité mise au jour dans des conditions exceptionnelles de conservation au XVIIIe siècle, appartient désormais dans toute sa richesse à l’histoire culturelle et artistique de notre époque. Elle représente un point de référence singulier, l’horizon même d’un imaginaire allant d’Alexandre Dumas à Mark Rothko, de Théophile Gautier aux Pink Floyd, qui y ont tous vu un passage vers une autre dimension du temps et du drame humain. Cet ouvrage se propose de retracer les différentes vies qu’a connues Pompéi, depuis l’Antiquité et sa destruction par le Vésuve un jour de 79 apr. J.-C. jusqu’à sa résurrection et son intégration progressive dans la culture moderne et contemporaine. 

6 – Pompéi, la vie d’une cité romaine | Mary Beard | 2015

Mon avis : Mary Beard, spécialiste de l’antiquité romaine, déploie dans cet ouvrage sur Pompéi une approche fascinante et novatrice. Briseuse d’idées préconçues, elle offre un regard vivant et détaillé sur l’intimité d’une ville antique. En explorant le fonctionnement quotidien de l’époque romaine, le livre regorge de détails, offrant une approche concrète de la vie des Pompéiens. Mary Beard tire des fouilles des conclusions nuancées et nous transporte avec brio dans la disposition des maisons, des commerces, des temples, des tombeaux, et même des rues, dépeignant leur tracé et leur usage fonctionnel.

Résumé : Le 25 août 79, l’éruption du Vésuve détruisit la cité romaine de Pompéi, ensevelissant sous une pluie de cendres les fugitifs dont les corps, saisis sur le vif à l’instant de leur mort, ont été conservés jusqu’à nous. Qui étaient ces personnes emportant avec elles leurs biens les plus précieux et ces habitants recroquevillés dans leur maison n’ayant pas eu le temps, la possibilité de s’enfuir ? Comment vivaient-ils ?

7 – Vie quotidienne à Pompéi | Robert Etienne | 1966

Mon avis : Bien que faisant partie des plus anciens de cette liste, ce livre demeure tout à fait pertinent et se présente comme une synthèse remarquablement documentée de la vie quotidienne à Pompéi. L’auteur nous plonge habilement au cœur de cette cité multiethnique étrusco-greco-romaine, détaillant non seulement la vie de ses habitants variés tels que les esclaves, marchands et prostitués, mais également des aspects plus pragmatiques de la vie économique, des boutiques, des maisons, des religions et des divertissements. La densité du contenu peut parfois rendre l’étude complexe et la lecture d’un seul jet difficile. Cependant, malgré cet aspect, l’immersion complète dans la diversité de Pompéi en fait une ressource inestimable pour ceux qui aspirent à explorer cette ville antique de manière approfondie.

Résumé : Pompéi, 24 août 79. Le Vésuve entre en éruption. Vomie par le volcan, une pluie de pierres incandescentes s’abat sur la ville. Les cendres emplissent les yeux, la bouche, les poumons. Certains se réfugient au plus profond des maisons, d’autres cherchent à fuir vers la mer si proche. Mais bien peu y parviendront. Du Forum au temple d’Isis, de la maison du Faune à la caserne des Gladiateurs, des milliers d’habitants sont surpris, asphyxiés, statufiés dans la cendre. Pompéi, ensevelie, est rayée de la carte. Son nom même disparaît des mémoires. Il resurgira, au hasard des pillages, mais surtout avec les premières fouilles, organisées au XVIIIe siècle. Peu à peu, savants et archéologues exhument la ville engloutie, restituent le faste de sa vie publique et l’intimité de ses habitants.

8 – Pompéi : La vie ensevelie | Filippo Coarelli | 2005

Mon avis : Cet ouvrage de 400 pages, édité chez Larousse, offre une plongée dans la cité antique. Il marie habilement une riche variété de photos, incluant fresques, sculptures, mosaïques et vestiges, avec des commentaires éclairants. En complément des illustrations, des textes explicatifs et des plans de reconstitution architecturale permettent une compréhension approfondie de la vie publique et privée à Pompéi. La combinaison de visuels de bonne qualité et de la rigueur académique fait de ce livre une ressource pertinente.

Résumé : Pompéi, cité fascinante et hors du temps… Cette édition, réalisée par d’éminents spécialistes, vous invite à découvrir la vie quotidienne d’une des villes les plus visitées dans le monde. La vie de Pompéi déroulée en trois grands chapitres thématiques : – Sa vie publique (ses infrastructures, son système de défense contre les envahisseurs, la description détaillée de ses institutions, lieux de débats et lieux du sacré, son économie et sa vie culturelle). – Sa vie privée : une partie qui se penche sur le quotidien plus intime des habitants de Pompéi à travers l’exploration de leurs habitats (maison et villa). – Le culte de la mort et la découverte étonnante de célèbres nécropoles telles que Porta Ercolano et Porta Nuceria. Des illustrations exceptionnelles et nombreuses (architecture, fresques, peintures, mosaïques…) viennent appuyer les descriptions des auteurs et permettent de mieux pénétrer le quotidien de la cité.

9 – Pompéi et la Campanie antique | Jean-Noël Robert | 2015

Mon avis : Ce livre, paru en 2015, offre un aperçu de la vie à Pompéi avant la tragique éruption du Vésuve, s’adressant principalement à un public débutant. Il se distingue par sa richesse de détails, ses illustrations abondantes, et son écriture simple, en constituant une introduction synthétique et sérieuse au contexte de l’époque, sans recourir au jargon académique. L’auteur, archéologue et historien spécialisé dans l’Antiquité romaine, propose une lecture agréable, accessible, et une exploration intéressante de la vie quotidienne.

Résumé : La Campanie, heureux séjour des dieux et des muses abandonné aux puissances infernales. Une terre de culture, une terre de sang mêlé, aux sources de la civilisation romaine. En 79 de notre ère, l’explosion du Vésuve a couvert d’un linceul de cendres cet écrin de nature lumineux et tranquille. À Pompéi, où le temps fut suspendu, le voyageur croit tout comprendre de la vie des Anciens. Mais pense-t-il à se garder des illusions ? Ce guide l’invite à « relire » le quotidien de ces cités retrouvées.

10 – Pompéi. Mythologies et histoire | William Van Andringa | 2013

Mon avis : Cet ouvrage, précis et extrêmement complet, se révèle être une excellente ressource pour ceux souhaitant approfondir leurs connaissances. Son format compact, agrémenté de nombreuses illustrations et d’un texte clair, facilite la lecture. Bien que le contenu puisse paraître un peu dense, l’auteur parvient à rendre l’ensemble accessible. Ce livre se distingue par son approche approfondie de l’histoire des débuts jusqu’au fameux jour d’octobre 79, explorant des sujets souvent survolés ailleurs.

Résumé : Pompéi restera à jamais la ville antique de référence, le spectacle à ciel ouvert d’une vie quotidienne figée dans l’horreur de l’éruption survenue en 79 apr. J.-C. Un mythe qui, depuis trois siècles, ne semble pouvoir échapper à l’image fascinante et glaçante patiemment exhumée des cendres du Vésuve. La fin des grands dégagements des années 1960 avaient ouvert la voie aux premiers bilans et aux premières grandes synthèses, encore très lus aujourd’hui. Depuis la reprise des fouilles il y a vingt ans, ils apparaissent néanmoins largement dépassés. Voici la première étude réalisée à partir des découvertes les plus récentes effectuées sur le site. Aucun détail n’échappe aux nouveaux archéologues, scrutant murs, sols, remblais, en quête de la moindre trace. C’est ici une nouvelle Pompéi qui émerge, loin des mythes et des exagérations : l’histoire d’une ville secondaire, comme tant d’autres sous l’empire romain, avec ses coutumes funéraires, sa communauté urbaine, son économie, sa piété religieuse.

Bonus – Conte-moi Pompéi | Alix Barbet

Mon avis : L’éminente Alix Barbet, une référence incontournable, propose ici un ouvrage plus accessible, initialement conçu pour les plus jeunes mais susceptible d’intéresser un public débutant. Transformé en format numérique avec des enrichissements ludiques et des animations, ce livre, adapté de sa version papier désormais épuisée, n’est pas à proprement parler un documentaire ou un livre d’art, mais plutôt un livre d’initiation. Adoptant une structure dialoguée à la manière des philosophes de l’Antiquité, cette approche offre une perspective accessible sur l’histoire de Pompéi, rendant le sujet captivant pour un large auditoire, des jeunes lecteurs aux amateurs d’histoire.

Résumé : Est-ce un conte, un roman, un documentaire, un livre d’art ? Non, mais un livre d’initiation sous forme de dialogues comme le faisaient les philosophes de l’Antiquité. Des enfants posent des questions sur Pompéi et les échanges sont vivants et directs : comment Pompéi a-t-elle été ensevelie par les laves du Vésuve ? Quelles différences entre les Romains et les Pompéiens ? Qu’est-ce que les esclaves ? Est-ce que les petites filles allaient à l’école ? comment écrivait-on sans papier et sans crayon ? Y avait-il des animaux de compagnie ? Est-ce qu’on faisait de la musique ? Que faire en cas de mal aux dents ? Est-ce vrai qu’il y avait l’eau courante et que l’on se parfumait ? Qu’en est-il des gladiateurs et de bien d’autres choses que même des adultes ignorent.

Conclusion

« Voir Pompéi et puis mourir ? » Malgré les nombreuses publications sur Pompéi depuis le XIXe siècle, sa renommée ne freine en rien la recherche de nouvelles découvertes et d’interprétations par les chercheurs. De la vie quotidienne de ses habitants à l’impact politique et diplomatique de ses fouilles, chaque livre s’efforce de dévoiler objectivement les multiples facettes de cette ville antique. L’érudition des auteurs, la diversité des perspectives et la richesse des illustrations garantissent une expérience enrichissante pour tous ceux qui aspirent à comprendre le patrimoine exceptionnel laissé par cette cité romaine mythique.

✏️ N’hésitez pas à partager vos propres suggestions de lecture dans les commentaires. Je serai ravie de découvrir d’autres lectures d’histoire de l’art pour débutants !

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